Leppävirran suursatsaus on tutumpi kuin itse kunta

Leppävirta on jo vuosikymmeniä panostanut paljon liikunta- ja matkailupalveluihin Vokkolanrinteen alueella. Vaikka investoinnit ovat välillä päättäjiäkin hirvittäneet, tosiasia on, että harvassa maalaiskunnassa on vastaavaa liikuntapaikkojen tarjontaa niin kuntalaisille kuin koti- ja ulkomaisille asiakkaille.

– Katsoin tilastoista, että kaupunkien keskiarvo liikuntatoimen menoissa on 145 euroa / asukas. Meillä se on noin puolet siitä. Siitä näkee matkailun hyödyt, sanoo Leppävirran virkistysuimala Leppäkerttu Oy:n toimitusjohtaja Esa Salmiheimo.

Kuntakonserniin kuuluva yhtiö tuottaa kunnan liikuntapalvelut ja hallinnoi alueen kiinteistöjä.

– Tietenkin tämä on myös merkittävä vetovoimatekijä. Vesileppis tunnetaan varmaan etelässä brändinä paremmin kuin itse Leppävirta.

Alueen uusin ylpeys, Vesileppis Areena, viettää vappuviikonloppuna kaksivuotisjuhliaan. Isossa monitoimihallissa pyörivät niin paikallisten seurojen vakiovuorot kuin liikunta-, viihde- ja kulttuuritapahtumat.

– Täällä on nyt nähty, etteivät ne sulje toisiaan pois. Isossa salissa voi olla päivällä koululaisia ja sitten yritysporukoita ja kuitenkin voidaan vielä rakentaa viikonlopuksi iso konsertti, kertoo areenayhtiön toimitusjohtaja Tatu Säisä.

– Valehtelisin, jos sanoisin, että on ollut ihan ruusuilla tanssimista. Mutta nyt se toimii, ja Areenalla on nähty aika hienoja elämyksiä. Esimerkiksi Raskasta Joulua -konsertille paikka varattiin heti uudestaan ensi talveksi.

Sitä ennen Areenalla nähdään paljon muutakin, muun muassa toukokuussa Titi-nallen lastenkonsertti ja heti seuraavana päivänä vanhassa kotipitäjässään Mikko Kuustonen sekä luennoimassa että konsertoimassa. Juhannusfestivaalit pidetään Vesileppiksessä ensi kertaa vuosiin. Yhtenä vetonaulana on Savon Sanomien Juhannusneito-kilpailun finaali.

Vesileppis Areenan tapahtumatuotannon haasteena on paikkakunnan oman väestöpohjan kapeus, Säisä kertoo. Valttina on muun muassa se, ettei Kuopiosta tai lähikaupungeista juuri löydy vastaavaa paikkaa esimerkiksi 800 osallistujan kokouksille.

– Meidän kilpailuetu on, että kaikki on saman katon alla. Areenatila on jo niin iso, että sinne mahtuu, Esa Salmiheimo sanoo.

Leppävirran kunta on joutunut subventoimaan areenan taloutta sen alkutaipaleella omaa ostopalvelusopimustaan kasvattamalla. Yhtiö ei ensimmäisenä vuonna yltänyt tavoiteltuun liikevaihtoon.

– Ei pidä hätäillä, koska uusi areena kantaa hedelmää. Se vie aikansa. Jäähallistakin voi nyt jo sanoa, että jos joku ei Suomessa tiedä, missä Leppävirta on, ei ole pelannut jääkiekkoa, sanoo Aku Tuomainen, Leppävirran kunnanvaltuuston entinen puheenjohtaja ja Leppävirran Kiekko -75 ry:n puheenjohtaja.

– Näissä hankkeissa ei ole ollut katumista. Pitää uskaltaa katsoa tulevaisuuteen.

Esa Salmiheimon mukaan juuri nyt Vesileppiksessä on hyvä pöhinä päällä.

– Reilu kymmenen prosentin kasvu viimeisen puolen vuoden aikana. Ice Cave -jäämaailmassa meni juuri 15 000 kävijää rikki. Sitä varmaan jatketaan ensi vuonna vähän eri teemalla.

– Hiihtolomat onnistuivat hyvin ja tapahtumat, kuten jäänveisto ja Areenan isot konsertit, ovat tuoneet väkeä. Olemme myös saaneet valtakunnallisissa kilpailutuksissa paljon tuettuja lomia perinteisiltä kuntoutuskeskuksilta.

– Venäjän tilanne on vaikuttanut viime vuosina, mutta viimeisen puolen vuoden aikana on päästy sen tason yli ja kasvettukin ne muutamat pinnat.

Tänä talvena Vesileppiksen hotelli- ja ravintolayhtiön omistajaksi hotellinjohtaja Kimmo Rossin rinnalle tuli leppävirtalaislähtöinen sijoittaja Ari Lahti, muun muassa KuPS:n pääomistajana tunnettu.

Alueen master planissa isompia hankkeita ovat jalkapallo-tekonurmi ja kylpylän ja hotellin vanhemman osan peruskorjaus.

– Tarve olisi pikaisesti. Mutta antaa uuden valtuuston järjestäytyä tässä välissä. Suunnitelmat ovat valmiina syksyyn mennessä ja sitten alkaa päätöksentekoprosessi, Esa Salmiheimo sanoo.

Fakta: Vesileppis

Vesileppiksen historia alkaa vanhasta Hotelli Leppäkertusta 1975.

Leppävirran kunta tuli aktiivisesti mukaan 1993 ja hotellin yhteyteen rakennettiin kylpylä.

Jäähalli tehtiin 1998, maanalainen hiihtoareena ja hotellin uusi osa 2004.

Monitoimiareena valmistui 2015.

Leppävirran kunta on investoinut alueelle noin 30 miljoonaa euroa.

Alueen yritysten yhteinen työllistämisvaikutus on noin 75 henkilötyövuotta.

Yritysten yhteenlaskettu liikevaihto on noin 7 miljoonaa euroa.